Es el final del túnel para Elizabeth y Victoria. Bajo esos bonitos nombres se esconden dos colosales máquinas tuneladoras que han completado uno de los proyectos de ferrocarril más ambiciosos de Londres. Ahora les toca descansar, pero para ello hay que sacarlas de su actual localización, a 40 metros bajo tierra.

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El túnel Crossrail comenzó en mayo de 2012. Las dos perforadoras gemelas han excavado un túnel de casi 42 kilómetros para encontrarse, tres años después, a cuarenta metros bajo la estación de Farringdon. Mientras terminan los trabajos de acondicionamiento del túnel, los ingenieros desmontan las perforadoras para sacarlas de allí.

La tarea no es sencilla. Elizabeth y Victoria no son un simple taladro. Cada una pesa en torno a mil toneladas y mide 130 metros de largo con un diámetro de siete metros. Son tan grandes porque no solo hacen el trabajo de perforar. También extraen el material resultante y colocan las grandes placas de hormigón que forman la estructura del túnel.

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El proceso de extracción comienza por desguazar toda la estructura principal. La mayor parte de ella se desmonta en grandes pedazos que salen sobre las mismas vías del tren para su eventual fundición.

El único elemento que no será destruido es el rodamiento principal, una maquinaria de alta resistencia y 70 toneladas de peso que se devuelve a su fabricante, la compañía alemana Herrenknecht, para que se revise y sirva en otros proyectos.

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El último paso es extraer el cabezal de perforación. En algunos proyectos se logra sacar completo, pero en este caso no era posible, así que lo que se ha hecho es proceder a cortarlo en trozos de unas pocas toneladas para su extracción. De nuevo, es una labor pesada. El cabezal es tan duro que hacen falta herramientas de corte capaces de alcanzar más de 3.000 grados Celsius para poder partirlo. Este vídeo del proyecto muestra las labores de desguace con detalle. Bajo él, un par de imágenes del día en el que Elizabeth y Victoria entraron para comenzar el proyecto.[vía Crossrail Project]

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