Estas palomas est√°n recogiendo datos sobre el clima con sensores atados a sus espaldas.
Foto: Rick Thomas

Los defensores de las palomas ahora tienen otra razón para protegerlas. Resulta que estos pájaros, que a menudo son difamados, podrían ser la herramienta de vanguardia de científicos para combatir la contaminación del aire y el cambio climático.

Investigadores en la Universidad de Birmingham en Reino Unido han desarrollado unos peque√Īos sensores que se pueden atar en las espaldas de las palomas. Rick Thomas, el investigador que lidera el proyecto, utiliza los p√°jaros para recoger datos sobre microclimas urbanos, las variaciones en temperatura, humedad y viento de cada zona en las ciudades grandes que afectan las condiciones de vida.

‚ÄúMuchas personas dicen, ‚Äė¬ŅY por qu√© no utilizas un dron?‚ÄĚ, comenta Thomas. Sin embargo, los drones han causado varios problemas en Reino Unido √ļltimamente. ‚ÄúNo puedes volar drones all√≠ arriba. Pero p√°jaros pueden volar por todos lados‚ÄĚ.

Afortunadamente para los científicos, no han necesitado buscar sus propias palomas. El proyecto trabaja con voluntarios locales que crían palomas mensajeras, una variedad de paloma que fue criada de forma selectiva por su habilidad de volver a casa.

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Los investigadores utilizan palomas mensajeras para recoger datos sobre el clima.
Foto: Rick Thomas

Cuando los pájaros vuelven a casa, se extraen los sensores y se descargan los datos. La mochila de cada pájaro recoge datos sobre la temperatura, humedad luz ambiental, así como la ubicación (GPS) y la presión de aire.

A la hora de dise√Īar los sensores, el equipo sigui√≥ orientaciones generales estrictas para asegurarse de que no causar da√Īo a las palomas. La mochila compone menos de un 3% del peso corporal de la paloma, lo cual es est√°ndar cuando se utilizan animales y equipo cient√≠fico. La esposa de Thomas, Cat Thomas, dise√Īo y cosi√≥ el arn√©s que sujeta los sensores en las espaldas de los p√°jaros. Cat Thomas realiz√≥ varios dise√Īos antes de producir el mejor para las palomas.

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‚ÄúSi [los due√Īos de las palomas] no est√°n contentos con cualquier aspecto [del arn√©s], entonces no tienen que volar sus p√°jaros‚ÄĚ, coment√≥ Thomas. ‚ÄúEl bienestar de los p√°jaros es muy importante‚ÄĚ.

Hasta la fecha, los cinco pájaros en el proyecto han realizado 41 vuelos y recorrido casi 1.000 kilómetros. Una expansión del proyecto a otras ciudades requeriría más voluntarios con palomas, y más dinero.

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El proyecto depende de voluntarios que crían sus propias palomas.
Foto: Rick Thomas

‚Äú[La colombicultura] no es tan popular como lo fue en el pasado, lo cual es una pena‚ÄĚ, coment√≥ Thomas.

Cada mochila con sensores cuesta aproximadamente $250, una soluci√≥n de bajo coste para adquirir datos en lugares de dif√≠cil acceso. Aunque Thomas todav√≠a est√° trabajando en solucionar problemas de calibraci√≥n de algunos de los sensores, est√° seguro de que las medidas de temperatura son precisas. Esto √ļltimo fue el aspecto del proyecto en el que m√°s trabaj√≥ en perfeccionar.

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Los datos recogidos por las palomas pueden ayudar a los investigadores a prever c√≥mo la contaminaci√≥n del aire se extiende en las ciudades, lo cual es informaci√≥n √ļtil a la hora de tomar decisiones sobre d√≥nde construir infraestructuras importantes como hospitales o escuelas.

Identificar sitios problem√°ticos tambi√©n puede ayudar a las autoridades p√ļblicas a crear pol√≠ticas para adaptarnos mejor al cambio clim√°tico a medida que nuestras ciudades se sigan calentando. El desarrollo continuo de los sensores, como los sensores de gas, podr√≠an proporcionarle a cient√≠ficos y actores pol√≠ticos informaci√≥n sobre los contaminantes en el aire.

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En el futuro, Thomas espera poder desarrollar un sensor con energ√≠a autosuficiente, lo cual le permitir√≠a usar p√°jaros salvajes. A√Īadir paneles solares podr√≠a causar que la mochila sea demasiado pesada para una paloma peque√Īa, as√≠ que est√° pensando en usar gaviotas.

Utilizar pájaros salvajes, sin embargo, requeriría que las mochilas pudieran transmitir los datos recogidos. Thomas ya tiene una solución para eso. Ha pensando en usar los sitios de wi-fi abiertos donde se congregan los pájaros.

Por lo tanto, si ves un pájaro con una mochila volando la próxima vez que visitas Reino Unido, no te alarmes. Solo está haciendo su trabajo.