Durante las √ļltimas d√©cadas los cient√≠ficos han debatido acerca de cu√°l es la verdadera causa detr√°s del sonido o ‚Äúpop‚ÄĚ que hacen los nudillos al crujirlos. Usando simulaciones por computadora (o modelos de simulaci√≥n), un equipo de investigadores de Francia podr√≠a haber encontrado la respuesta.

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Seg√ļn explican los investigadores en su estudio, publicado en Scientific Reports, el sonido de los nudillos al crujir es ocasionado por una ‚Äúburbuja que colapsa en el fluido sinovial de las articulaciones matacarpofal√°ngicas durante una liberaci√≥n articular‚ÄĚ. Dicho de otro modo, es el sonido que producen burbujas de gas microsc√≥picas que estallan dentro de las articulaciones de los dedos. Otros cient√≠ficos hab√≠an propuesto esta teor√≠a por primera vez hace casi 50 a√Īos, pero el nuevo estudio utiliz√≥ una combinaci√≥n de experimentos de laboratorio y una simulaci√≥n por computadora para dar m√°s fuerza a la teor√≠a.

Puede que parezca extra√Īo, pero los cient√≠ficos llevan investigando esta peculiaridad corporal desde inicios del siglo XX y todav√≠a no han logrado llegar a un consenso sobre cu√°l es la causa del sonido. El debate es el resultado de evidencia poco convincente obtenida en experimentos y la dificultad de ver el proceso mientras sucede, dado que todo el fen√≥meno se desarrolla en apenas unos 300 milisegundos. Sin embargo, los cient√≠ficos s√≠ se han puesto de acuerdo en que no todas las personas son capaces de crujirse los nudillos, no todos los dedos producen el sonido de ‚Äúpop‚ÄĚ y que tienen que pasar alrededor de 20 minutos para que puedas volverlos a crujir.

Para entender el proceso mejor, los investigadores V. Chandran Suja y Abdul Bakarat, de la √Čcole Polytechnique de Francia, usaron representaciones geom√©tricas de las articulaciones matacarpofal√°ngicas en las que ocurre el peque√Īo ‚Äúestallido‚ÄĚ, y las convirtieron en ecuaciones matem√°ticas para crear simulaciones por computadora del proceso de crujir los nudillos. Es decir, simulaciones por computadora que revelan lo que sucede en nuestros dedos justo antes de escuchar el ‚Äúpop‚ÄĚ.

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‚ÄúEl modelado matem√°tico es muy √ļtil porque crear im√°genes [en tiempo real] no es lo suficientemente r√°pido para capturar este fen√≥mento‚ÄĚ, Bakarat dijo a Gizmodo. ‚ÄúOtra ventaja del modelado es que permite variar un par√°metro a la vez y, por tanto, determinar qu√© par√°metros son realmente importantes para entender el comportamiento. De este modo encontramos que el par√°metro que tiene m√°s efecto en el sonido generado al crujir los dedos es la fuerza con la que tiras del nudillo. Sin embargo, qu√© tan r√°pido lo crujes, la geometr√≠a del nudillo y la viscosidad del fluido (que cambia con la edad) no tienen un gran efecto‚ÄĚ.

Estudio publicado en 2015 que muestra un nudillo antes de crujir (izquierda) y después (derecha).
Image: Kawchuk et al., 2015/PLoS One.

Los modelos revelaron que cuando la articulaci√≥n es sometida a una cierta cantidad de estr√©s, los cambios de presi√≥n en el fluido de la articulaci√≥n ocasionan el colapso de las burbujas de gas microsc√≥picas dentro del fluido sinovial. Esta teor√≠a fue propuesta por primera vez por cient√≠ficos de la Universidad de Leeds, en Inglaterra, en el a√Īo 1971. Pero en el a√Īo 2015 un estudio publicado en PLoS One por el investigador Greg Kawchuk, de la Facultad de medicina de rehabilitaci√≥n de la Universidad de Alberta, en Canad√°, us√≥ im√°genes de resonancia magn√©tica para revelar que las burbujas de gas permanecen en el fluido incluso despu√©s de crujir los nudillos. Seg√ļn el equipo de Kawchuk, el sonido no es ocasionado por burbujas que estallan sino por burbujas que cambian repentinamente su tama√Īo.

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Pero como revelaron Suja y Bakarat, esta contradicci√≥n no desmiente su teor√≠a. Seg√ļn sus modelos, solo hace falta que estallen algunas burbujas para producir el sonido de ‚Äúpop‚ÄĚ, lo que explica por qu√© todav√≠a se pueden ver burbujas despu√©s de crujir el nudillo. Para probarlo los investigadores grabaron el sonido de los nudillos crujiendo de tres sujetos de pruebas, y compararon sus ondas ac√ļsticas con las ondas producidas matem√°ticamente por la simulaci√≥n. El resultado es que son extremadamente similares, lo que sugiere que el modelo de Suja y Bakarat es una representaci√≥n precisa de los nudillos al crujir, y que las burbujas explotando s√≠ son la causa del sonido.

En cuanto a las limitaciones del estudio, Bakarat dijo que su equipo hizo una serie de suposiciones, incluyendo la presencia de una sola burbuja, que la burbuja sea perfectamente esf√©rica, que la articulaci√≥n tenga una forma ideal o una forma com√ļn, y m√°s. ‚ÄúUna limitaci√≥n real del estudio es que no modelamos la formaci√≥n de la burbuja en el l√≠quido sinovial, solamente su estallido‚ÄĚ, mencion√≥. ‚ÄúEste trabajo podr√≠a, en el futuro, extender el modelado para incluir la fase de formaci√≥n de la burbuja‚ÄĚ.

Greg Kawchuk, autor principal del estudio de 2015, dijo que Suja y Bakarat ‚Äúdeber√≠an ser felicitados‚ÄĚ por dise√Īar un modelo matem√°tico de una burbuja te√≥rica. El investigador cree que es interesante que otro fen√≥meno podr√≠a estar involucrado en el sonido m√°s all√° de su propia investigaci√≥n, pero tambi√©n cree que el nuevo estudio no resuelve por completo el misterio de sonarse los nudillos.

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‚ÄúEn primer lugar debo hacer √©nfasis en que el trabajo presentado en este estudio es un modelo matem√°tico que no ha sido validado por la experimentaci√≥n f√≠sica. No sabemos si esto es lo que ocurre en la vida real‚ÄĚ, Kawchuk dijo a Gizmodo. ‚ÄúEn segundo lugar, aunque los autores del estudio demostraron que el sonido te√≥rico producido por una burbuja te√≥rica era similar al sonido real que producen los nudillos al crujir, no probaron las circunstancias opuestas al preguntarse: ¬Ņqu√© ac√ļsticas podr√≠an generarse de la formaci√≥n de burbujas?‚ÄĚ

Y esto es un buen punto, uno que el mismo Bakarat reconoció como una limitación de su investigación. Quizás la formación muy rápida de burbujas podría producir un sonido similar, pero el estudio no lo consideró.

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‚ÄúEl impacto de este nuevo estudio se ve disminuido al haber investigado solo una posibilidad (el colapso de una burbuja ya formada) sin tener en cuenta otros fen√≥menos, como la formaci√≥n de burbujas o el colapso m√ļltiple, adem√°s de la emisi√≥n de grandes vol√ļmenes de gas en la articulaci√≥n despu√©s de producirse el sonido que ya ha sido visualizado por muchos investigadores‚ÄĚ, afirm√≥ Kawchuk.

Este tema podría parecer trivial, como comenta Kawchuk, pero el investigador cree que tiene potencial para la atención médica, dado que podría revelar nuevas ideas para preservar la salud de las articulaciones y la movilidad articular a causa de enfermedades y el envejecimiento.

En cuanto a si crujirse los nudillos es malo para la salud, el nuevo estudio no habla de eso (y ni Bakarat ni Kawchuk quisieron opinar al respecto). Pero en el a√Īo 2015, Robert D. Boutin de la Universidad de California, public√≥ una investigaci√≥n que revelaba que el h√°bito no produce inmediatamente dolor, hinchaz√≥n ni discapacidad en los que acostumbran a sonarse los nudillos, ni en aquellos que rara vez lo hacen. Boutin tambi√©n coment√≥ que ‚Äúse necesitan m√°s investigaciones para evaluar cualquier riesgo a largo plazo, o beneficio, de sonarse los nudillos.‚ÄĚ

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Así que si disfrutas de sonarte los nudillos probablemente no debes preocuparte de contraer artritis ni nada de eso, solo toma en cuenta que muchos de los que no se crujen los nudillos consideramos ese hábito repugnante. Por favor, deja de hacerlo. [Scientific Reports]