En Gravity, Sandra Bullock tiene que emprender un complicado viaje de vuelta a la Tierra despu√©s de que una ‚Äútormenta‚ÄĚ de basura espacial los golpee mientras realizan reparan un sat√©lite fuera de su nave. Aunque pertenece a la ficci√≥n, la realidad es que la basura espacial provoca serios destrozos continuamente.

¬ŅQu√© es, exactamente, la basura espacial? La realidad es que es un t√©rmino que abarca a elementos muy variados, desde restos relativamente grandes pertenecientes a antiguos cohetes y sat√©lites a tornillos, piezas peque√Īas y polvo o trozos de pintura.

Esos restos, resultados de la actividad humana en el espacio, pueden parecer aparentemente inofensivos, pero se convierten en proyectiles mortales cuando empiezan a orbital en torno a la Tierra a velocidades que oscilan entre los 10 y los 20 kilómetros por segundo. La imagen de arriba, por ejemplo, es el resultado de la colisión de una pieza de 7,5 milímetros viajando a 7 km/s. Este es otro buen ejemplo:

Tiene unas dimensiones aproximadas de 2,8 x 1,2 cent√≠metros, pero fue producido por una part√≠cula de aluminio del tama√Īo de un grano de arena durante unas pruebas de la ESA destinadas, precisamente, a medir el impacto de la basura especial en posteriores misiones.

Aunque conocemos sus efectos desde hace tiempo, y de hecho la Estaci√≥n Espacial Internacional tuvo que activar su protocolo de emergencia cuando una serie de restos pasaron a s√≥lo 250 metros de la misma, todav√≠a no disponemos de mecanismos avanzados ni para detectar los m√ļltiples restos, ni para calcular de antemano el posible da√Īo (de ah√≠ la importancia de experimentos como el de arriba) ni de medidas de protecci√≥n 100% efectivas.

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En lo relativo a mecanismos de protección, lo más utilizado son los escudos de Whipple, como el de arriba, que entre las capas de material están rellenos de otros materiales como Kevlar. Aunque el proyectil de 7,5 milímetros que mencionábamos antes sí consiguió atravesar una primera parte del exterior de la nave, pronto se desintegró contra los escudos de Whipple de la misma:

¬ŅQu√© ocurre cuando los objetos son algo m√°s grandes? El impacto puede ser devastador incluso con una protecci√≥n muy gruesa, como demuestran estas pruebas realizadas por la ESA (en la superficie terrestre) y que muestran las consecuencias del impacto de una esfera de aluminio. La inmensa energ√≠a cin√©tica que arrastra provoca en el metal, pese a su grosor, un cr√°ter considerable. Esa energ√≠a es tambi√©n suficiente, si no se toman las medidas oportunas, como para desviar la trayectoria de una nave.

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Im√°genes: ESA

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