Hacia el a√Īo 2020, la NASA comenzar√° una misi√≥n destinada a tratar de desviar un asteroide de gran tama√Īo para su estudio. Para esa fecha, es muy probable que el m√©todo para controlar la rotaci√≥n y el rumbo de esa enorme roca sea este haz l√°ser.

Controlar asteroides de 30 metros flotando en el espacio es un proceso complicado. Lo primero que habr√≠a que hacer es controlar su rotaci√≥n para despu√©s cambiar su trayectoria. La primera idea para llevar a buen puerto semejante tarea ser√≠a dotar a la roca de peque√Īos impulsores que corrigieran su rumbo. El problema de esta posibilidad es que har√≠an falta motores muy potentes para contrarrestar la masa del propio asteroide.

Un equipo de astrof√≠sicos de la Universidad Santa B√°rbara, en California ha desarrollado un m√©todo que permite variar el rumbo y giro de un asteroide sin tener que adosarle ning√ļn motor. Basta enca√Īonar la roca con un l√°ser lo bastante potente. El sistema se llama DE-STAR (Directed Energy System for Targeting of Asteroids and exploRation), y no es solo una hip√≥tesis. han demostrado que funciona en varias pruebas de laboratorio.

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¬ŅC√≥mo funciona? La cuesti√≥n es enfocar un l√°ser de alta potencia sobre el asteroide. El l√°ser calienta la superficie de la roca a una temperatura de m√°s de 2.700 grados Celsius, lo que provoca que los materiales del cometa se vaporicen y salgan despedidos. Este surtidor de materiales vaporizados funciona exactamente igual que un propulsor, generando un impulso similar al de un motor, pero sin necesidad de quemar combustible o tener que instalar maquinaria sobre el asteroide.Para modificar la trayectoria solo hay que reubicar el sat√©lite que emita el l√°ser y volver a disparar.

En las pruebas de laboratorio que pueden verse en este v√≠deo, los investigadores han usado un l√°ser de 40 vatios sobre un bloque de basalto. Seg√ļn sus c√°lculos, la maniobrabilidad depende de la potencia del l√°ser, el tama√Īo del asteroide, su densidad, y lo que se quiera hacer.

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Por poner un ejemplo pr√°ctico, para lograr que un asteroide de 150 metros y 2.000 kilos por metro c√ļbico dejara de girar sobre si mismo, bastar√≠a con enfocar un l√°ser de 50 kilovatios durante 11 d√≠as. Puede parecer mucha energ√≠a, pero construir una sonda con unos paneles solares que le proporcionen 450 vatios, un motor de iones y un ca√Ī√≥n l√°ser que opere a distancias de entre 1 y 100 kil√≥metros es perfectamente posible.

El sistema no solo podría servir para fines de investigación. Si actuamos con tiempo suficiente, un láser de este tipo podría desviar de forma efectiva asteroides cuya trayectoria supusiera un riesgo de colisión con la Tierra.

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Actualmente, la primera posici√≥n en la tabla de riesgo del programa Near Earth Object de la NASA la ocupa el asteroide 2015 PU228, una roca de 32o metros que pasar√° cerca de la Tierra en 2081. Si los c√°lculos determinan que es preciso desviarla dos grados, un l√°ser de un megavatio podr√≠a hacer el trabajo en solo 2,5 a√Īos. Merece la pena seguir el desarrollo del sistema DE-STAR por si lo necesitamos en el futuro. [Universidad Santa B√°rbara v√≠a IEEE Spectrum]

Fotos: Sonia Fern√°ndez / UCBB

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