Hacia el a├▒o 2020, la NASA comenzar├í una misi├│n destinada a tratar de desviar un asteroide de gran tama├▒o para su estudio. Para esa fecha, es muy probable que el m├ętodo para controlar la rotaci├│n y el rumbo de esa enorme roca sea este haz l├íser.

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Controlar asteroides de 30 metros flotando en el espacio es un proceso complicado. Lo primero que habr├şa que hacer es controlar su rotaci├│n para despu├ęs cambiar su trayectoria. La primera idea para llevar a buen puerto semejante tarea ser├şa dotar a la roca de peque├▒os impulsores que corrigieran su rumbo. El problema de esta posibilidad es que har├şan falta motores muy potentes para contrarrestar la masa del propio asteroide.

Un equipo de astrof├şsicos de la Universidad Santa B├írbara, en California ha desarrollado un m├ętodo que permite variar el rumbo y giro de un asteroide sin tener que adosarle ning├║n motor. Basta enca├▒onar la roca con un l├íser lo bastante potente. El sistema se llama DE-STAR (Directed Energy System for Targeting of Asteroids and exploRation), y no es solo una hip├│tesis. han demostrado que funciona en varias pruebas de laboratorio.

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┬┐C├│mo funciona? La cuesti├│n es enfocar un l├íser de alta potencia sobre el asteroide. El l├íser calienta la superficie de la roca a una temperatura de m├ís de 2.700 grados Celsius, lo que provoca que los materiales del cometa se vaporicen y salgan despedidos. Este surtidor de materiales vaporizados funciona exactamente igual que un propulsor, generando un impulso similar al de un motor, pero sin necesidad de quemar combustible o tener que instalar maquinaria sobre el asteroide.Para modificar la trayectoria solo hay que reubicar el sat├ęlite que emita el l├íser y volver a disparar.

En las pruebas de laboratorio que pueden verse en este v├şdeo, los investigadores han usado un l├íser de 40 vatios sobre un bloque de basalto. Seg├║n sus c├ílculos, la maniobrabilidad depende de la potencia del l├íser, el tama├▒o del asteroide, su densidad, y lo que se quiera hacer.

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Por poner un ejemplo pr├íctico, para lograr que un asteroide de 150 metros y 2.000 kilos por metro c├║bico dejara de girar sobre si mismo, bastar├şa con enfocar un l├íser de 50 kilovatios durante 11 d├şas. Puede parecer mucha energ├şa, pero construir una sonda con unos paneles solares que le proporcionen 450 vatios, un motor de iones y un ca├▒├│n l├íser que opere a distancias de entre 1 y 100 kil├│metros es perfectamente posible.

El sistema no solo podr├şa servir para fines de investigaci├│n. Si actuamos con tiempo suficiente, un l├íser de este tipo podr├şa desviar de forma efectiva asteroides cuya trayectoria supusiera un riesgo de colisi├│n con la Tierra.

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Actualmente, la primera posici├│n en la tabla de riesgo del programa Near Earth Object de la NASA la ocupa el asteroide 2015 PU228, una roca de 32o metros que pasar├í cerca de la Tierra en 2081. Si los c├ílculos determinan que es preciso desviarla dos grados, un l├íser de un megavatio podr├şa hacer el trabajo en solo 2,5 a├▒os. Merece la pena seguir el desarrollo del sistema DE-STAR por si lo necesitamos en el futuro. [Universidad Santa B├írbara v├şa IEEE Spectrum]

Fotos: Sonia Fernández / UCBB

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