El plomo es genial. Es tan genial, de hecho, que desde hace miles de a√Īos el hombre lo ha utilizado pr√°cticamente para cualquier cosa. Desde armas y joyas en la antig√ľedad a explosivos y bater√≠as. ¬ŅSu mayor problema? Es altamente t√≥xico, por eso sorprende que hasta hace poco se utilizase tambi√©n como edulcorante.

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Los detalles los recogen en el siempre genial SciShow, pero sus usos para dicho efecto son conocidos desde hace tiempo. En la década de los 60, un estudio sociólogo profundizó en uno de los factores contribuyentes a la decadencia del Imperio Romano. La cuestión es que, efectivamente, debido a sus características químicas el plomo tiene un sabor dulce, y los romanos la utilizaban de varias maneras como aditivo alimentario.

El defrutum, la sapa y la locura romana

En concreto en forma de defrutum, que era algo parecido a un sirope de mosto de uva hervido en recipientes de plomo (de los que obtenía el sabor dulce) y en forma de sapa. La sapa era la forma reducida, concentrada, del defrutum, y la que a menudo se utilizaba como edulcorante.

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Para empeorar más las cosas, ambos productos estaban reservados sobre todo a la clase alta, lo que provocó que muchos nobles sufriesen episodios de locura y envenenamiento. A los historiadores no les acaba de quedar claro que eso jugase un papel relevante en la caída del imperio, pero lo que sí parece asumible es que a los pobres romanos el plomo no les sentaba bien.

Hasta en el café

Pese a que la humanidad conoc√≠a los efectos t√≥xicos del plomo (hasta los propios romanos, como se deduce de algunos textos de Plinio) este se continu√≥ usando de manera incluso para endulzar bebidas como el caf√© hasta bien entrado el siglo XX. El uso de potes e instrumentos de cocina hechos de plomo fue otro de los factores contribuyentes, aunque su uso fue abandon√°ndose de manera progresiva. Todav√≠a pueden encontrarse en muchas tiendas de antig√ľedades sin demasiada dificultad.

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¬ŅPor qu√© el plomo es t√≥xico? Fundamentelmente porque inhibe una prote√≠na que sintetiza porfobilin√≥geno. El porfobilin√≥geno, explicado de manera sencilla, juega un papel clave en la creaci√≥n del grupo Hemo que es el que a su vez juega un papel fundamental en el transporte del ox√≠geno por la sangre (la respiraci√≥n celular). El plomo, dicho de manera muy burda, produce asfixia. Tambi√©n bloquea el glutamato, esencial para el cerebro y para la correcta funci√≥n neuronal.

D√≥nde s√≠ se utiliza (y por qu√© es √ļtil)

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Poco a poco, y a pesar de su utilidad, el plomo se ha ido desterrando de lugares como juguetes para ni√Īos (los cl√°sicos soldaditos de plomo ) pinturas, aislantes, fertilizantes y hasta combustibles, donde se utilizaba como aditivo.

Eso no quiere decir que el plomo no sea, como dec√≠amos al principio, genial. Es tan √ļtil, de hecho, que cuesta encontrar un √°rea donde no pueda usarse. Sirve para proteger de la radiaci√≥n para pigmentos coloreados, para bater√≠as y para iluminaci√≥n LED. Para cualquier cosa que, por activa o por pasiva, no implique que el plomo llegue accidentalmente a la sangre. Nada bueno ocurre entonces.

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