Imagen: Allan Foster / Flickr

¬°Ach√≠s! ¬°Aach√≠s! ¬°A-a-aach√≠s! ¬ŅPor qu√© a veces estornudamos dos o tres veces seguidas? Los estornudos encadenados pueden interrumpir una reuni√≥n, hacer que nos enrojezcamos de verg√ľenza y empujar a alguien a decir ‚Äúsalud‚ÄĚ antes de tiempo. Pero hay una raz√≥n biol√≥gica por la que ocurren as√≠.

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Por lo general estornudamos para deshacernos de una sustancia que est√° irritando nuestro aparato respiratorio. Puede que no te hayas dado cuenta, pero es casi imposible estornudar sin mover la cabeza hacia adelante. Es un acto reflejo que ayuda a aclarar las v√≠as respiratorias. Los estornudos vienen de tres en tres por esa misma raz√≥n. ‚ÄúEs la forma de sacar esas part√≠culas extra√Īas de la nariz‚ÄĚ, explica el otorrino Jordan S. Josephson. ‚ÄúUn estornudo lo suelta, el segundo lo lleva a la parte frontal de la nariz y el tercero consigue sacarlo‚ÄĚ.

Las sustancias irritantes que provocan uno, dos o tres estornudos seguidos van desde el polvo disperso en al aire hasta los al√©rgenos que complican la vida de los al√©rgicos, como el polen y la caspa de las mascotas; sin olvidarnos de las infecciones virales, como el resfriado com√ļn (el virus del resfriado infecta a la mucosa, una membrana h√ļmeda que recubre las fosas nasales). Cuando una de estas part√≠culas irrita las v√≠as respiratorias, inhalamos mucho aire ‚ÄĒmuy r√°pido y muy fuerte‚ÄĒ y el cerebro manda un mensaje al diafragma para aumentar la presi√≥n sobre los pulmones y expulsarlo.

No todos los estornudos est√°n relacionados con una irritaci√≥n del aparato respiratorio. Algunas personas estornudan cuando sale el sol, un rasgo gen√©tico que est√° presente en al menos un 10% de la poblaci√≥n. Y hay causas m√°s extra√Īas, como estornudar por tener el est√≥mago lleno o llegar al orgasmo. En cualquier caso, taparse la nariz y la boca al hacerlo no es s√≥lo un gesto de buena educaci√≥n: el estornudo es el vector t√≠pico de un pu√Īado de enfermedades. Al fin y al cabo, estamos lanzando g√©rmenes a una distancia de hasta 5 metros.

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Algunas de las cosas que solemos repetir sobre los estornudos son en realidad mitos muy extendidos. Por ejemplo, se dice que un estornudo viaja a 160 kil√≥metros por hora, cuando lo normal es que no supere los 60 km/h. Tambi√©n decimos que es imposible estornudar con los ojos abiertos, pero algunas personas pueden hacerlo. Y tiene mucho sentido cerrarlos al estornudar: evita que la presi√≥n del aire llegue a los globos oculares y les haga da√Īo, o que los g√©rmenes entren en los ojos y produzcan una infecci√≥n. [LiveScience]


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