Foto: Babak Fakhamzadeh / Flickr

Cuando los primeros occidentales llegaron a la Isla de Pascua se toparon con un aut√©ntico enigma: una isla deforestada y habitada por tan solo un pu√Īado de ind√≠genas, pero con enormes cabezas de piedra que sobresal√≠an del suelo ¬Ņquienes las construyeron y como desaparecieron?

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Parec√≠a evidente que las tribus que habitaban la isla en el Siglo XVIII no ten√≠an los medios ni los recursos para construir semejante monumentos, y era cierto. Sucesivos estudios antropol√≥gicos, arqueol√≥gicos, gen√©ticos y ling√ľ√≠sticos revelaron que los Rapa Nui fueron una floreciente civilizaci√≥n que lleg√≥ a la isla desde Polinesia hacia el a√Īo 1200 y alcanz√≥ su momento m√°s √°lgido en torno al siglo XV o XVI.

Una de las expediciones que visitó la isla a bordo del Rurik. Imagen: Wikipedia

Algo arrasó el ecosistema de la isla

Dos siglos despu√©s, la civilizaci√≥n que erigi√≥ los poderosos moai pr√°cticamente hab√≠a desaparecido y de ella solo quedaba un pu√Īado de isle√Īos.¬†Para retorcer a√ļn m√°s el misterio, los estudios paleobot√°nicos de f√≥siles y polen a√Īaden un dato a√ļn m√°s sorprendente: la Isla de Pascua era un vergel poblado con un amplio espectro de √°rboles, arbustos, helechos y hierbas aut√≥ctonas.

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Algo arras√≥ el ecosistema de la isla hasta convertirlo en las desoladas praderas que hoy conocemos. √Ārboles como la palmera chilena o el toromiro desaparecieron completamente y solo han vuelto en las √ļltimas d√©cadas gracias al esfuerzo por reforestar la isla.

¬ŅQu√© pas√≥ en la Isla de Pascua? La principal hip√≥tesis es que los Rapa Nui cometieron un ecocidio. En otras palabras, abusaron de tal manera del entorno natural en el que viv√≠an que los recursos pronto fueron insuficientes para sostener la poblaci√≥n y estallaron los conflictos y el hambre.

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Es ir√≥nico porque seg√ļn esta hip√≥tesis fueron los Moai, la m√°xima expresi√≥n de su esplendor como civilizaci√≥n, los culpables de su desgracia. Los Rapa Nui se embarcaron en un frenes√≠ por construir m√°s cabezas de piedra cada vez m√°s grandes, y para eso necesitaban √°rboles con los que mover las piedras. La deforestaci√≥n fue tan criminal que pronto no quedaron √°rboles lo bastante grandes como para construir canoas y los Rapa Nui comenzaron a no poder depender de la pesca para subsistir.

Arriba, recreación artística sobre el aspecto que pudo tener la Isla de Pascua. Abajo, aspecto actual. Foto: Wikipedia

La falta de pescado se tradujo en un aumento de la presi√≥n sobre los cultivos, lo que a su vez aceler√≥ la erosi√≥n del suelo. Pronto, el sustrato de la isla comenz√≥ a no ser suficiente para las cosechas y estas comenzaron a fallar. En las guerras que se sucedieron se cree que las anta√Īo orgullosas tribus Rapa Nui incluso recurrieron al canibalismo.

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Esta hipótesis no está exenta de una moraleja medioambiental, pero tiene un problema: no es cierta.

Escrito en los huesos de sus antepasados

Un grupo de investigadores de la Universidad de Binghamton ha dedicado meses a estudiar los is√≥topos de carbono y nitr√≥geno en el col√°geno presente en los huesos de los antiguos habitantes de la isla. Su investigaci√≥n se remonta hasta el a√Īo 1.400, fecha bastante anterior al supuesto comienzo del declive de su civilizaci√≥n.

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Ladera del Rano Raraku con una serie de mo√°is. Foto: Wikipedia

El objetivo de analizar de esta manera los huesos era determinar qu√© com√≠an los antiguos pobladores de la isla en el momento en el que la historia dice que se quedaron sin recursos, pero resulta que los huesos cuentan una historia muy diferente. Seg√ļn el estudio, la mitad de la diueta de los Rapa Nui era pescado, y la que proven√≠a de cultivos lo hac√≠a de nu suelo f√©rtil. Es probable que hasta se tratara de suelo fertilizado mezclado con minerales de la propia isla.

En definitiva, que la deforestaci√≥n no provoc√≥ ninguna hambruna que acab√≥ con los Rapa Nui. El dato echa por tierra la hip√≥tesis m√°s aceptada sobre la desaparici√≥n de esta civilizaci√≥n, pero nos deja en la casilla de salida. Si no fue la deforestaci√≥n de su propia isla lo que acab√≥ con ellos, ¬Ņqu√© fue? La respuesta sigue eludi√©ndonos bajo la atenta mirada de los Moai, que casi parecen sonre√≠r. [American Journal of Physical Anthropology v√≠a New Atlas]