Imagen: NASA (AP)

El ic√≥nico telescopio Kepler de la NASA, que ha descubierto miles de exoplanetas desde su lanzamiento en 2009, pronto se tendr√° que jubilar. La NASA anunci√≥ el viernes que el equipo encargado del Kepler hab√≠a ‚Äúrecibido una indicaci√≥n que les inform√≥ que el dep√≥sito de combustible del cohete ten√≠a pocas reservas‚ÄĚ .

El equipo procedi√≥ a ‚Äúponer el cohete en un estado de hibernaci√≥n para prepararlo y descargar los datos cient√≠ficos recogidos en su √ļltima campa√Īa de observaci√≥n‚ÄĚ. El telescopio sufri√≥ un problema mec√°nico relacionado con su sistema de direcci√≥n en 2013, lo cual le oblig√≥ a los cient√≠ficos a desarrollar un plan alternativo que utiliz√≥ la presi√≥n de los rayos del sol como sustituto de una de sus ruedas de reacci√≥n.

Esta nueva fase, llamada K2, es imperfecta, y la NASA originalmente pens√≥ que solamente permitir√≠a que el telescopio realizara 10 √ļltimas campa√Īas de observaci√≥n con el combustible restante. No obstante, funciona, y permite que el Kepler realice observaciones del entorno espacial de 83 d√≠as. De acuerdo con la NASA, aunque la misi√≥n original del Kepler descubri√≥ 2.244 candidatos a exoplanetas y 2.337 confirmados exoplanetas, la misi√≥n extendida K2 ha logrado identificar 479 candidatos y confirmar 323 exoplanetas. El telescopio Kepler actualmente est√° en su d√©cima octava campa√Īa para la misi√≥n K2.

La NASA no puede determinar la cantidad de combustible exacta que le queda al Kepler ya que no ya indicador a bordo. Sin embargo, debido a que est√° en el espacio profundo a 151 millones de kil√≥metros de la √≥rbita de la Tierra ‚ÄĒ y que no hay peligro de que se estrelle contra otro cuerpo astron√≥mico que potencialmente contenga vida, como una luna helada ‚ÄĒ la agencia puede seguir utilizando la nave espacial hasta que esta deje de funcionar.

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Seg√ļn la NASA, el equipo del Kepler tiene que poner la nave en estado de hibernaci√≥n hasta agosto, mes en el cual lo encender√°n de nuevo y utilizar√°n la Red de Espacio Profundo de la agencia para transferir los datos de la misi√≥n a la Tierra. Si eso es exitoso, tienen planeado realizar una d√©cima novena campa√Īa de observaci√≥n con el combustible restante.

Resulta que Kepler ha descubierto conocimientos claves sobre el estado √ļnico de nuestro barrio estelar, lo cual ha incluido planetas de gas gigantes y ardientes muy cerca de sus estrellas anfitrionas, sistemas de estrellas binarios y enanos rojos rodeados por numerosos mundos pedregosos. Tambi√©n encontr√≥ un planeta cuyas caracter√≠sticas son misteriosamente parecidas a las de la Tierra.

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Aunque sigue en operación limitada, la NASA ya ha lanzado a un sucesor, el Satélite de Exoplaneta Transitorio. El satélite mandó una imagen increíble de miles de estrellas en marzo de 2018.

[NASA y The Verge]