Imagen: Pexels

Un nuevo estudio publicado en la revista Scientific Reports muestra que el parásito Toxoplasma gondii, que normalmente se transmite de los gatos a los humanos, desencadena cambios en el cerebro que pueden empeorar las enfermedades neurológicas como el alzhéimer, el párkinson y la epilepsia.

‚ÄúEste estudio es un cambio de paradigma‚ÄĚ, dice uno de los 32 coautores del art√≠culo, el neurocient√≠fico Dennis Steinler. ‚ÄúAhora tenemos que insertar las enfermedades infecciosas en la ecuaci√≥n de las enfermedades neurodegenerativas, la epilepsia y los c√°nceres neuronales‚ÄĚ.

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La investigación, en la que han participado 16 instituciones diferentes de Estados Unidos, Reino Unido, Australia y Canadá, identifica vulnerabilidades importantes en el cerebro humano que permitirían al parásito alterar el curso de una enfermedad neurológica con el potencial de empeorarla.

Quiste de T. gondii en el cerebro de un ratón. Imagen: Wikimedia

Además de propagarse de gatos a seres humanos, el parásito T. gondii puede contraerse por transmisión congénita de madre a hijo o por consumir alimentos poco cocinados. En Estados Unidos, una de cada diez personas estaría infectada. En el mundo, al menos dos mil millones de personas tendrían toxoplasmosis.

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Los hallazgos podr√≠an servir de gu√≠a para dise√Īar nuevos medicamentos y tratamientos con los que reparar y prevenir el da√Īo neurol√≥gico causado por el par√°sito T. gondii . ‚ÄúDesde f√°rmacos hasta cambios en la dieta y el estilo de vida ‚ÄĒexplica Steinler‚ÄĒ, para retrasar el inicio y la progresi√≥n de la enfermedad en el cerebro‚ÄĚ. No obstante, va a hacer falta m√°s investigaci√≥n para evaluar en detalle el impacto del par√°sito en el cerebro humano.

La mayor√≠a de las personas con sistemas inmunol√≥gicos robustos no muestran signos de infecci√≥n cuando se contagian de toxoplasmosis. Se sabe, sin embargo, que el par√°sito puede causar abortos espont√°neos, da√Īos en los √≥rganos y trastornos oculares. Otros estudios han asociado las infecciones por T. gondii con la migra√Īa, los trastornos convulsivos, el trastorno explosivo intermitente, los accidentes de tr√°fico, la esquizofrenia y el aumento de las tasas de suicidio, pero la mayor√≠a se basan en la correlaci√≥n, y no son concluyentes.

División celular de parásitos T. gondii. Imagen: Wikimedia

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También ha habido estudios epidemiológicos que vincularon antes la toxoplasmosis con enfermedades neurológicas como el alzhéimer y el párkinson, pero los científicos no habían podido explicar lo que hacía el parásito para exacerbar esos trastornos, o cómo podíamos mitigar sus efectos.

El nuevo estudio arroja luz sobre la primera de las dos incógnitas al demostrar que el T. gondii influye en el curso de las enfermedades neurológicas cuando expresa sus genes en el cerebro infectado. Esos genes podrían limitar la capacidad del huésped para prevenir la infección y aumentar su susceptibilidad a otras enfermedades ya presentes en el organismo.

Para el estudio, los investigadores recopilaron datos que se remontan a 1981 de 246 personas infectadas con el parásito T. gondii y examinaron el efecto de la infección en células madre neuronales cultivadas, lo que les permitió ver cómo alteraba las proteínas y modificaba las expresiones genéticas.

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Los resultados no implican que todas las personas infectadas con T. gondii estén en riesgo de contraer enfermedades neurológicas: eso dependerá de factores genéticos y proteómicos. Cada persona reacciona al parásito de forma diferente, y ahora es tarea de los científicos determinar quién está en riesgo.

Las medidas que se suelen recomendar para prevenir la toxoplasmosis, especialmente a mujeres embarazadas, son la higiene general y evitar la carne cruda, la leche no pasteurizada y el contacto con las heces de gato.

[Scientific Reports]