Foto: Nicole Ottawa / Real Sociedad Fotogr√°fica de Londres

Los tard√≠grados u osos de agua se cuentan entre los seres vivos m√°s resistentes conocidos por el hombre. Estos peque√Īos microorganismos de aspecto extra√Īamente adorable sobreviven a la congelaci√≥n, a la deshidrataci√≥n total, a dosis de radiaci√≥n letales para el ser humano e incluso al vac√≠o del espacio. Un equipo de investigadores japon√©s ha logrado descifrar su ADN.

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A nivel evolutivo, los tard√≠grados forjaron su propio camino en alg√ļn momento del prec√°mbrico, hace 600 millones de a√Īos. Desde entonces han tenido mucho tiempo para desarrollar sus incre√≠bles habilidades. Obviamente, son un campo de elevado inter√©s para la ciencia, pero su estudio se ha topado con un obst√°culo: su genoma.

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En 2015, un equipo de la Universidad Chapel Hill, en Carolina del Norte, trat√≥ de secuenciar los genes del oso de agua solo para descubrir que es una aut√©ntica rareza. El estudio, de hecho, lleg√≥ a la conclusi√≥n de que el 18,5% del genoma de los tard√≠grados pertenece a otros organismos incluyendo plantas, hongos, bacterias y virus. Seg√ļn estos investigadores, los microorganismos hab√≠an adoptado estos genes mediante un m√©todo denominado transferencia horizontal.

Foto: Nicole Ottawa / Real Sociedad Fotogr√°fica de Londres

El nuevo estudio llevado a cabo en la Universidad de Tokio ha llegado a diferentes conclusiones. Para empezar ha elegido la especie de tardígrados más resistente, el R. varieornatus, en lugar del Hypsibius dujardini que estudiaron en Estados Unidos.

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Para continuar, los investigadores han tomado especiales precauciones para eliminar cualquier rastro bacteriano en los ejemplares, y se han basado en un m√©todo de secuenciaci√≥n del ADN m√°s preciso. El resultado a√ļn no es un genoma completo, pero solo tiene un 1,2% de genes de otras especies frente al 18,5% anterior.

Foto: Tanaka S, Sagara H, Kunieda

La nueva secuenciación ha revelado algunos de los increíbles trucos que hacen al tardígrado tan resistente. La criatura tiene muchas más copias de una enzima antioxidante y de una sustancia reparadora del ADN que cualquier otro animal. Además, es propietario de una proteína llamada Dsup que lo protege de los efectos de los rayos-X, impidiendo que la radiación ionizante rompa las cadenas de ADN.

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Esta proteina puede trasladarse a seres humanos. En pruebas con c√©lulas humanas, la Dsup ha logrado incrementar la tolerancia a los Rayos-X del ADN humano en un 40%. A√ļn es pronto como para hablar de un suero de tard√≠grado que proteja a los astronautas en el espacio, pero la nueva secuenciaci√≥n es un comienzo muy prometedor para hacer nuestras estas y otras resistencias muy convenientes. [v√≠a Nature Communications]

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