Imagen: Stafan Bengtson

La vida visible podr√≠a haber comenzado mucho antes de lo que cre√≠amos. Investigadores suecos habr√≠an descubierto los f√≥siles de unos organismos consistentes con las algas rojas que datan de 1600 millones de a√Īos, lo que los convierte en las plantas m√°s antiguas conocidas ‚ÄĒcon diferencia.

Se conservaban en rocas sedimentarias de Chitrakoot, en la India. Estaban incrustadas en esteras de material microbiano 400 millones de a√Īos m√°s antiguas que la √©poca en la que, pens√°bamos, hab√≠an emergido las formas de vida complejas de la Tierra: organismos multicelulares y eucariotas.

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La vida en s√≠ muy anterior: apareci√≥ poco despu√©s de la formaci√≥n de nuestro planeta, hace unos 3770 millones de a√Īos, cuando surgieron las formas de vida m√°s simples (organismos unicelulares conocidos como procariotas) cerca de respiraderos hidrotermales. Las primeras bacterias fotosint√©ticas surgieron hace 3400 millones de a√Īos, y los primeros organismos multicelulares aparecieron hace 2100-2700 ‚Äčmillones de a√Īos, entre ellos las cianobacterias productoras de ox√≠geno.

Durante el E√≥n Proterozoico aparecieron organismos multicelulares m√°s avanzados llamados eucariotas, con c√©lulas especializadas. Entre estas criaturas se encontraban las algas rojas, unos vegetales primitivos con capacidad para la fotos√≠ntesis que evolucionaron antes que ninguna otra planta. Hasta ahora, el f√≥sil vegetal m√°s antiguo conocido era el de un alga roja Bangiomorpha que tiene una antig√ľedad de 1200 millones de a√Īos.

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Hay características de dos tipos de algas rojas en los fósiles: Rafatazmia y Ramathallus

En un nuevo estudio publicado por la revista PLOS Biology, investigadores del Museo Sueco de Historia Natural explican c√≥mo utilizaron complejas t√©cnicas de tomograf√≠a por rayos X, microscop√≠a electr√≥nica de barrido y otros m√©todos para identificar las propiedades f√≠sicas de unos f√≥siles de hace 1600 millones de a√Īos y descubrir ‚ÄĒcon sorpresa‚ÄĒ que ten√≠an un haz de filamentos caracter√≠sticos de las algas rojas.

‚ÄúMe emocion√© tanto que tuve que caminar tres veces por el edificio antes de ir a decirle a mi supervisor lo que hab√≠a visto‚ÄĚ, explica la estudiante de doctorado Therese Sallstedt, quien lider√≥ el estudio.

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El descubrimiento nos dice que las formas de vida multicelular m√°s complejas aparecieron en la Tierra mucho antes de lo que cre√≠amos, y podr√≠a obligarnos a ajustar en el tiempo la historia de la evoluci√≥n y una de las ramas m√°s antiguas del √°rbol de la vida. Curiosamente, las algas rojas no son m√°s que un callej√≥n sin salida de la evoluci√≥n: por lo que sabemos, de ellas solo descienden otras algas rojas. Fueron las algas verdes, que se separaron de un antepasado com√ļn, las que dieron lugar a las plantas.

Ahora los investigadores del Museo Sueco de Historia Natural se preguntan qué otras sorpresas nos guardarán las huellas de la vida en las rocas de otras regiones del mundo. [PLOS Biology]