Un cr√°neo de hace 1,8 millones de a√Īos descubierto en 2005 en Dmanisi, Georgia, podr√≠a cambiar lo que conocemos hasta ahora sobre la evoluci√≥n humana. Su exhaustivo an√°lisis, publicado ahora en la revista Science, sugiere que los primeros miembros del g√©nero Homo pertenecen en realidad a una misma especie.

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Los investigadores, liderados por el antropólogo David Lordkipanidze, aseguran que se trata del "primer cráneo de un homínido adulto completamente conservado". "Es un espécimen fantástico, genial, no importa cómo lo clasifiques, este cráneo está entre los mejores testimonios que tenemos sobre cómo, dónde, cuándo y por qué evolucionaron los humanos", explica el investigador Tim White en Science.

El descubrimiento es importante porque sugiere que los primeros miembros de los homínidos (Home habilis, Homo rudolfensis y Homo erectus) pueden no haber sido especies diferentes, sino parte de una misma línea evolutiva que finalmente dio lugar al humano evolucionado.

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"Cr√°neo 5", como han bautizado este hallazgo, conten√≠a un cerebro relativamente peque√Īo. Su mand√≠bula inferior era protuberante (rasgos que recuerdan al Australopithecus, un antecesor humano a√ļn m√°s primitivo). La mand√≠bula superior recuerda a la de una antigua especie de hace 2,3 millones de a√Īos hallada en Etiop√≠a (que se cree perteneci√≥ al Homo habilis); la parte superior, alrededor de los ojos, guarda un fuerte parecido con el Homo erectus; y la forma larga y vertical de su frontal es claramente Homo. Es decir, una sorprendente combinaci√≥n de rasgos que nunca se hab√≠an observado en un f√≥sil de hom√≠nido.

La gran cuesti√≥n que plantea este hallazgo es: ¬Ņa qu√© especie de hom√≠nido pertenece? Y, por extensi√≥n, ¬Ņqu√© consecuencias tiene eso sobre lo que sab√≠amos hasta ahora de la evoluci√≥n humana? La clave es que este cr√°neo se ha hallado en el yacimiento de Dmanisi, Georgia, donde antes se hallaron algunos de los f√≥siles de hom√≠nidos m√°s antiguos jam√°s encontrados fuera de √Āfrica.

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Tras largos a√Īos de investigaci√≥n, los antrop√≥logos y paleont√≥logos han concluido que el cr√°neo 5 de Dmanisi se trata de una especie muy primitiva de los primeros Homo, pero de la misma especie de los encontrados en √Āfrica. "Es razonable asumir", dice el investigador Christoph Zollikofer, "que hubo una √ļnica especie Homo en √Āfrica y, dado que los hom√≠nidos de Dmanisi son tan similares a los de √Āfrica, asumimos que ambos pertenecen a la misma especie".

La conclusión puede reescribir gran parte de la evolución humana y, tal vez por eso, ha sido recibida con debate. En una entrevista con la BBC, por ejemplo, Fred Spoor, del University College London, ha criticado los métodos de análisis de los investigadores. Otros científicos, sin embargo, apoyan las conclusiones.

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Debates aparte, lo importante de este descubrimiento, como apunta Tim White en una entrevista en LA Times, es lo siguiente: los hom√≠nidos de Dmanisi son la evidencia m√°s antigua de la existencia del Homo fuera de √Āfrica. "Es la primera prueba de la expansi√≥n de los hom√≠nidos fuera de √Āfrica", dice White. Puedes consultar toda la investigaci√≥n y detalles en el √ļltimo n√ļmero de Science.