La NASA nos llevará a Marte. Antes tendrán que volver a la Luna al tiempo que están inmersos en misiones no tripuladas como la de Europa. Pero para seguir adelante necesitan soltar lastre presupuestario. Eso son malas noticias para la ISS: el plan es que el sector privado ocupe su órbita.

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‚ÄúVamos a salirnos de la Estaci√≥n Espacial Internacional tan pronto como nos sea posible‚ÄĚ dijo William Gerstenmaier ‚ÄĒjefe de exploraci√≥n y operaciones humanas de la NASA‚ÄĒ durante una reuni√≥n del consejo asesor de la agencia. Estados Unidos destina a la ISS un presupuesto anual de 3 mil millones de d√≥lares, que aumentar√° a 4 mil millones de aqu√≠ a 2020.

La ISS se considera uno de los mayores logros tecnol√≥gicos y geopol√≠ticos de la humanidad. Est√° financiada por la NASA y otras agencias espaciales, entre las que destacan Roscosmos, la ESA y la Agencia Espacial Canadiense. La Estaci√≥n Espacial Internacional acaba de cumplir 15 a√Īos en funcionamiento y en teor√≠a estar√° operativa hasta 2028. Sin embargo, su financiaci√≥n s√≥lo se ha proyectado hasta el a√Īo 2024.

Gerstenmaier explica que la NASA no puede permitirse seguir en la Estaci√≥n Espacial y tener un programa de exploraci√≥n que vaya m√°s all√° de la √≥rbita baja terrestre. Por eso no trabajan en un reemplazo. El deseo de la agencia es que el sector privado ocupe su √≥rbita en diez a√Īos.

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‚ÄúEstamos muy interesados en abrir la √≥rbita baja de la Tierra a los mercados terrestres, y quiero que el sector privado lo explore‚ÄĚ comenta William Gerstenmaier. ‚ÄúYa sea ocupado por el sector privado o no, la visi√≥n de la NASA es intentar salirse (de la √≥rbita baja terrestre)‚ÄĚ. La NASA ya consigui√≥ abaratar los costes de la ISS pagando a empresas privadas como SpaceX y Boeing para el transporte de instrumental y v√≠veres hasta el espacio.

Pero, ¬Ņpara qu√© querr√≠an las empresas privadas estar en el espacio? El turismo espacial y la miner√≠a de asteroides son dos de las posibilidades m√°s sonadas, aunque s√≥lo la primera tiene sentido en la √≥rbita de la Estaci√≥n Espacial. ‚ÄúLe damos a la industria un horizonte de diez a√Īos‚ÄĚ dijo Gerstenmaier, que no est√° seguro de que la industria vaya a estar lista para comercializar la √≥rbita baja de la Tierra por entonces. ‚ÄúLas posibilidades de que esto suceda son bajas, pero vale la pena intentarlo‚ÄĚ.

Al menos durante una década más, la Estación Espacial Internacional seguirá sirviendo como laboratorio de pruebas para las misiones de exploración espacial de la NASA, y como base de muchos descubrimientos prácticos para la ciencia y toda la humanidad. [vía Ars Technica]

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Imagen: Andrey Armyagov / Shutterstock

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