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No, un asteroide del tamaño de un rascacielos no golpeará la Tierra

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Ilustración para el artículo titulado No, un asteroide del tamaño de un rascacielos no golpeará la Tierra
Foto: Wikimedia Commons (Other)

Los terrícolas a menudo se ponen nerviosos (o se ilusionan) con los asteroides que se dirigen a la Tierra. Tal es el caso de esta semana, cuando los titulares pregonan el peligro de un asteroide “potencialmente peligroso” del tamaño de un rascacielos junto con otras cuatro rocas espaciales. Afortunadamente para las verrugas de la preocupación y desafortunadamente para los nihilistas de todo el mundo, la última cosecha de Objetos Cercanos a la Tierra no son las amenazas para acabar con la vida como la conocemos, los titulares lo hacen parecer.

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Las siguientes cinco apariciones de asteroides observadas en el sitio web del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA incluyen rocas que van desde el tamaño de una casa pequeña hasta la de la Catedral de San Pablo de Londres. Pero sus enfoques son “cercanos” en una escala completamente diferente a la que quizás conozcas. Se espera que el asteroide más grande, conocido como 2021 KT1, pase a menos de 47,4 millones de kilómetros de la Tierra, lo que no representa ningún riesgo. A modo de comparación, la Luna está a unas 384.633 kilómetros de distancia.

En caso de que tengas esperanzas (o preocupaciones), la NASA ha notado que “[n] o asteroide conocido representa un riesgo significativo de impacto con la Tierra durante los próximos 100 años”.

Como informó anteriormente Gizmodo, la definición de la NASA de “potencialmente peligroso” es mucho más amplia que nuestra comprensión cotidiana de ese término. Simplemente significa que vale la pena vigilar los asteroides, como cualquier automóvil en la carretera. Sin embargo, en los últimos días, una gran cantidad de historias comenzaron a exagerar sobre lo que podría pasar.

“Realmente tiene que ver con lo que significa ‘potencialmente’”, dijo a Gizmodo Matthew Holman, director del Centro de Planetas Menores de la Unión Astronómica Internacional en 2018. “Es algo que en un futuro lejano posiblemente podría impactar la Tierra pero no necesariamente significa algo sobre lo que está sucediendo hoy”.

Un enorme meteorito de hierro encontrado en Groenlandia en 1963.
Un enorme meteorito de hierro encontrado en Groenlandia en 1963.
Foto: Keystone/Getty Images (Getty Images)

La parte “peligrosa” del término también se aplica a su tamaño; rocas espaciales más pequeñas desaparecerán al entrar al planeta, mientras que otras pueden romperse y aterrizar en cualquier lugar, desde una zona campestre de Inglaterra hasta una granja turca. Estas caídas son tan frecuentes que la base de datos de informes de bolas de fuego de la NASA se parece a la galaxia de fosfenos que aparecen en tu visión después de frotarte los ojos. Según la medición de la NASA, los asteroides peligrosos son lo suficientemente grandes como para causar algún daño en el suelo si realmente golpearan la Tierra; deben tener unos 152 metros de ancho para obtener esa temible etiqueta.

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Según la NASA, el asteroide con la mayor probabilidad de impacto es 2009 FD, que tiene menos del 0,2% de posibilidades de impactar contra la Tierra en 2185. La Tabla de Riesgo de Impacto Sentry de la agencia está constantemente alerta a objetos tan lejanos, midiendo su riesgo de peligro, mientras que otros telescopios están en busca de objetos cercanos a la Tierra o aquellos que pasan dentro de aproximadamente 48 millones de kilómetros de la órbita de la Tierra. Más que amenazas, algunos de estos asteroides pueden tener implicaciones de investigación útiles, como el asteroide cercano a la Tierra llamado Ryugu, visitado recientemente y muestreado por la nave espacial Hayabusa2 de JAXA.

Entonces, a menos que tengas un deseo de muerte extraterrestre, puedes estar tranquilo. Y si estás en el primer grupo, tendrás que ser paciente durante siglos, e incluso entonces, tendrás que tener suerte y estar en el lugar correcto. Dicho esto, hay amenazas mucho más probables (y cercanas) a la existencia humana.