Los mamuts lanudos se extinguieron hace 10.000 a√Īos, pero seguimos aprendiendo mucho sobre ellos gracias a los restos que se han hallado en buen estado (viv√≠an en climas fr√≠os y el hielo ha facilitado su conservaci√≥n). El √ļltimo descubrimiento de los paleont√≥logos acerca un poco m√°s la posibilidad de clonar un mamut.

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Hace 39.000 a√Īos, una cr√≠a de mamut lanudo de entre 6 y 9 a√Īos se rompi√≥ una pata mientras la persegu√≠an unos leones. Los humanos primitivos de Siberia la encontraron, le extrajeron la carne y la enterraron en el hielo. Gracias a esto pudimos encontrar a Yuka en un estado excepcional, con la trompa casi entera y buena parte de su pelaje pelirrojo. Pero lo m√°s interesante es que ten√≠a el cerebro pr√°cticamente intacto.

El n√ļmero de este mes de la revista Journal of Comparative Neurology publica un estudio revelador sobre el cerebro de los mamuts. Un equipo de cient√≠ficos de la Academia de Ciencias de Yakutia (en Siberia) compar√≥ el cerebro de Yuka con el de los elefantes africanos actuales. ¬ŅEl resultado? Son id√©nticos:

En general, el cerebro del esp√©cimen de mamut lanudo examinado, que se estima que ten√≠a un peso de entre 4,230 y 4,340 gramos, demostr√≥ tener la forma, el tama√Īo y la estructura general t√≠pica observada en los elefantes actuales. An√°lisis comparativos de diversas caracter√≠sticas del cerebro, como la am√≠gdala, el cuerpo calloso, el cerebelo y el √≠ndice cef√°lico, indican que el cerebro del mamut lanudo examinado tiene muchas similitudes con el de los elefantes africanos modernos.

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‚ÄúRealizamos una tomograf√≠a en nuestros tests y nos dimos cuenta de que eran id√©nticos. Esto prueba que la evoluci√≥n del cerebro es muy conservadora‚ÄĚ explica Albert Protopopov, uno de los autores del estudio. La cercan√≠a evolutiva entre el mamut y el elefante son buenas noticias para la clonaci√≥n del primero, en la que ya trabajan varios laboratorios.

Cómo clonar a un mamut

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Hay dos maneras de traer a la vida a un mamut. La primera es el m√©todo que usamos para clonar a la oveja Dolly: introducir el n√ļcleo de un mamut en un embri√≥n de elefante, implantarlo en el √ļtero de una elefanta y esperar que d√© a luz a un mamut. Para ello tendr√≠amos que encontrar c√©lulas intactas en los mamuts que aparecen en las excavaciones, que contengan un genoma viable.

Yuka no es el primer ejemplar de mamut hallado en buen estado. En 2013 encontraron un mamut sangrante en Siberia (el hecho de que su sangre se conservase l√≠quida dispar√≥ las sospechas de que los mamuts ten√≠an alg√ļn factor anticongelante en su sistema circulatorio). Sin embargo, estas criaturas murieron hace miles de a√Īos y su ADN ha empezado a degradarse. ‚ÄúLa probabilidad de encontrar un genoma de mamut completo y viable es esencialmente cero‚ÄĚ vaticina el bi√≥logo molecular Michael Hofreiter.

La otra opción es reconstruir un mamut a través de un elefante. O visto de otra forma, crear elefantes transgénicos para que se conviertan en mamuts. Al disponer de ADN de mamut en relativamente buen estado, los científicos pueden dibujar un mapa del genoma del animal y utilizarlo como guía para introducir genes de mamut en un embrión de elefante.

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En Harvard hablaban hace apenas unos meses de insertar genes de mamut en buen estado en ADN de elefante. ‚ÄúTenemos ya c√©lulas completamente funcionales de elefante con ADN de mamut‚ÄĚ sorprend√≠a George Church, profesor de gen√©tica en la prestigiosa universidad. En esa misma entrevista dec√≠an que ya hab√≠an reemplazado 14 genes con √©xito. Gen a gen pueden cambiar un embri√≥n para que una elefanta se quede embarazada de un mamut.

Esta t√©cnica no est√° exenta de problemas. El genoma de un mamut tiene 4.000 millones de bases de ADN y el tama√Īo m√°ximo de ADN que se puede agregar es de aproximadamente 1 mill√≥n de bases, as√≠ que para crear un mamut habr√≠a que repetir el proceso 4.000 veces sin errores. Por eso los cient√≠ficos se centran en los genes m√°s diferenciadores del mamut respecto al elefante, los relacionados con la resistencia al fr√≠o, el crecimiento del pelo, el tama√Īo de las orejas, la grasa subcut√°nea y la hemoglobina (por ese factor anticongelante).

También podrían existir diferencias entre las proteínas de un elefante y un mamut que hagan inviable la clonación. Sin embargo, el descubrimiento de que el cerebro de ambos animales apenas tiene diferencias evolutivas no ha hecho más que acercarnos a esa posibilidad: la de traer al mamut lanudo de vuelta a la vida a partir del genoma del elefante. Otro tema son las implicaciones éticas.

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Im√°genes: Shutterstock

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