Imagen: Wikimedia

Si el hecho de que la humanidad se aproxima hacia una sexta extinci√≥n masiva no te hace sentir muy c√≥modo, tenemos buenas noticias: parece que la biosfera se recuper√≥ ‚Äúr√°pidamente‚ÄĚ despu√©s de sufrir su peor extinci√≥n masiva. Algo es algo.

La afirmaci√≥n se deduce de un conjunto de f√≥siles formados hace menos de 2 millones de a√Īos despu√©s de la conocida como la Gran Mortandad. El evento de destrucci√≥n asteroide-supervolc√°n que aniquil√≥ a los dinosaurios hace 66 millones de a√Īos a menudo recibe toda la atenci√≥n en lo que a extinciones se refiere, pero la m√°s mort√≠fera de todas tuvo lugar 186 millones de a√Īos antes, en la frontera entre los periodos geol√≥gicos P√©rmico y Tri√°sico.

Por razones aun desconocidas, pero que probablemente tengan que ver con alta actividad en varios super volcanes y el cambio clim√°tico, hasta el 96% de la vida marina y el 70% de todos los vertebrados terrestres se extinguieron en el equivalente geol√≥gico de un abrir y cerrar de ojos. Despu√©s de la Gran Mortandad, la Tierra permaneci√≥ biol√≥gicamente empobrecida por unos 10 o 20 millones de a√Īos, o al menos as√≠ lo asum√≠an los paleont√≥logos hasta ahora.

‚ÄúSiempre se ha pensado, desde que empezamos a considerarlo realmente, que hace falta un largu√≠simo periodo de tiempo para recuperarse de una de estas extinciones masivas‚ÄĚ afirma a Gizmodo Dan Stephen, paleont√≥logo la Utah Valley University.

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Stephen y sus colegas est√°n ahora desafiando esa idea trayendo a la luz una colecci√≥n de f√≥siles llamada Paris Biota del sureste de Idaho, Estados Unidos. En el √ļltimo n√ļmero de Science Advances los investigadores describen los siete filos y 20 √≥rdenes de vida que han identificado en este yacimiento, una mezcla de criaturas primitivas del P√©rmico y organismos m√°s modernos del Tri√°sico que incluye algas, esponjas, calamares, langostas, peces y reptiles marinos. El aspecto m√°s sorprendente de estos f√≥siles, sin embargo, es su edad: 250,6 millones de a√Īos, seg√ļn radiometr√≠a de las rocas cercanas.

Este buffet de comida prehist√≥rica estaba vivito y coleando solo 1,3 millones de a√Īos despu√©s de la Gran Mortandad, cuando la mayor√≠a de cient√≠ficos asum√≠an que el oc√©ano era simplemente un ecosistema yermo y post apocal√≠ptico.

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‚ÄúAl contrario de lo que varios trabajos previos suger√≠an con un lento proceso de crisis y recuperaci√≥n sumado a una baja diversidad para los organismos de comienzo del Tri√°sico, esta composici√≥n inesperada apunta hacia una temprana y r√°pida diversificaci√≥n post-P√©rmico‚ÄĚ apuntan los autores en el estudio. ‚ÄúEn general, ilustra un ecosistema marino filogen√©ticamente diverso, funcionalmente complejo y con varios niveles tr√≥ficos‚ÄĚ

Ahora mismo no tenemos muy claro si la Paris Biota era √ļnica o es indicativa de un patr√≥n de recuperaci√≥n r√°pida m√°s amplio. Los yacimientos de f√≥siles del Tri√°sico son raros, y, aunque la mayor√≠a de ellos tienen un grado de diversidad biol√≥gica menor que el de Paris Biota, este puede ser una anomal√≠a.

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‚ÄúParte de lo complicado aqu√≠ es que las partes duras son mucho m√°s propicias a conservarse fosilizadas que las blandas‚ÄĚ explica Stephen ‚ÄúY resulta que, en esta localizaci√≥n particular de Idaho, las partes blandas se han conservado muy bien‚ÄĚ algo que podr√≠a explicar la diversidad biol√≥gica tan alta.

Para construir la historia, Stephen y sus colegas est√°n a la caza de otros yacimientos igual de diversos procedentes de los comienzos del Tri√°sico ‚ÄúHay una buena variedad de sitios que pueden tener estos indicadores de ecosistemas diversos‚ÄĚ afirma ‚ÄúAhora mismo, no estamos del todo seguros de que sea solo un fen√≥meno aislado o mucho m√°s extendido‚ÄĚ

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En cualquier caso, el estudio arroja una visi√≥n m√°s esperanzadora en lo que a menudo es un escenario bastante crudo, apuntando a que organismos y ecosistemas complejos pueden aparecer ‚Äúpoco‚ÄĚ (millones de a√Īos, pero pocos) despu√©s de una extinci√≥n masiva.

La relevancia en el día de hoy, en los albores del Antropoceno donde las especies están desapareciendo a un ritmo 1000 veces superior a la tasa de extinción, no se les escapa a los científicos.

‚ÄúPara muchos de nosotros paleont√≥logos supone mirar a lo que ocurre hoy en d√≠a de manera muy seria‚ÄĚ contin√ļa Stephen ‚ÄúVemos en el registro f√≥sil lo grande que fueron estas disrupciones. 1,5 millones de a√Īos [de recuperaci√≥n] es bastante r√°pido en t√©rminos geol√≥gicos, as√≠ que quiz√° [este estudio] ofrezca algo de esperanza para el planeta, no mucha sin embargo para los humanos‚ÄĚ [v√≠a Science Advances]