Imagen: NASA/JPL-Caltech.

Stephen Hawking y Yuri Milner hicieron el impresionante anuncio de que planean construir una flota de naves interestelares (llamada Breakthrough Starshot) que pueden viajar a velocidad relativista, o lo que es lo mismo, el equivalente a un 20% de la velocidad de la luz. Pero esto no solo se trata de alcanzar nuestro sistema estelar más cercano, Alpha Centauri, sino de un proyecto revolucionario. La tecnología que Milner y Hawking proponen podría cambiar la forma en la que buscamos vida alienígena en el Sistema Solar.

Advertisement

Avi Loen, director del departamento de astronom√≠a de Harvard y colaborador en el proyecto nos coment√≥ en una entrevista: ‚ÄúEsto b√°sicamente abre las puertas a misiones que ser√°n mucho m√°s econ√≥micas y menos inc√≥modas, que permitir√°n que alcancemos informaci√≥n que hoy en d√≠a est√°n lejos de nuestra manos‚ÄĚ. Y con ‚Äúinformaci√≥n que actualmente no podemos alcanzar‚ÄĚ se refiere a la primera evidencia s√≥lida de vida extraterrestre.

Hasta ahora la exploraci√≥n humana del Sistema Solar se ha basado en el uso de naves espaciales extremadamente costosas que, adem√°s, viajan a una velocidad muy lenta, al menos si lo comparamos con la velocidad de la luz. Misiones como Cassini, Rosetta, New Horinzos y Voyager nos han revelado un sinf√≠n de maravillas en nuestro sistema, pero han tenido que pasar a√Īos o d√©cadas para de planes e inversi√≥n para lograr estos resultados.

Y por cada misi√≥n cient√≠fica que rinde frutos, docenas de otros no tienen √©xito. Solo debemos recordar las misiones que el a√Īo pasado la NASA propuso: un viaje a un asteroide met√°lico, un estudio acerca de posibles proyectos de miner√≠a en las cercan√≠as de la Tierra, visitar los cuerpos troyanos alrededor de J√ļpiter y dos misiones a Venus. Estas propuestas fueron seleccionadas de entre muchas m√°s y solo una o dos ser√°n aprobadas a lo largo del a√Īo para desarrollo, con la posibilidad de ser lanzadas para el a√Īo 2020. No solo eso, cualquiera de estas misiones le costar√° a la Agencia Espacial aproximadamente 500 millones de d√≥lares.

Advertisement

También debemos comparar la velocidad en la que se desarrollan este tipo de proyectos interplanetarios en relación a la velocidad que los científicos descubren planetas o lunas con posibilidad de albergar o dar soporte a la vida. Por ejemplo tenemos a Europa, una luna helada que ha sido protagonista de un sinfín de historias en la ciencia-ficción sobre vida alienígena. También tenemos la luna Encelado de Saturno, que no solo cuenta con un océano global debajo de su capa helada, sino que está brotando agua desde su polo sur a través de géisers. Otra de las lunas de Saturno, Titán, es muy fría en comparación con la Tierra para albergar vida como la de nuestro planeta, pero podría ser hogar para una forma de vida completamente diferente, como microbios cuyas células estarían llenas de metano y no de agua.

Nuestro Sistema Solar también es el hogar de un sinfín de cometas y asteroides que contienen agua y moléculas orgánicas simples. Muchos astrobiólogos especulan que los bloques necesarios para crear la vida en la Tierra llegaron desde el espacio en estas rocas. Al estudiar estas cápsulas de tiempo congeladas no solo esperamos encontrar respuesta a la pregunta acerca de si estamos solos en el universo o no, sino también estudiar la historia del origen del cosmos.

Advertisement

Y de esto se trata el proyecto Breakthrough Starshot de Milner y Hawking. Con una inversión inicial de 100 millones de dólares apunta a desarrollar una nave que tenga un peso de solo unos pocos gramos pero lleve consigo una gran cantidad de equipos científicos, capaces de hacer casi cualquier cosa, desde tomar fotografías y enviarlas a la Tierra hasta analizar muestras biológicas. Será propulsada por velas solares extremadamente delgadas y, en general, se espera que estas naves sean extremadamente económicas. Al ser aceleradas mediante pulsos láser de 100 Gigavatios en teoría podrán alcanzar una rapidez equivalente al 20% de la velocidad de la luz.

Pete Worden, director ejecutivo de Breakthrough Starshot y antiguo director del Centro de Investigación Ames de la NASA nos comentó:

‚ÄúLa habilidad de construir naves espaciales muy peque√Īas y lanzarlas a explorar a una gran velocidad nos da la posibilidad de enviar muchas naves a muchos lugares al mismo tiempo y por un precio realmente bajo. Los asteroides, por ejemplo, podr√≠an tener evidencia de vida extraterrestre esperando ser descubierta. Estas naves nos permitir√°n explorar miles o incluso cientos de miles de asteroides en el futuro para poder encontrar estas pruebas.‚ÄĚ

Advertisement

Además de poder explorar una enorme cantidad de objetos usando estas naves, el hecho de viajar a una velocidad relativista nos daría la habilidad de llegar a cualquier rincón del Sistema Solar en cuestión de días, y eso podría ser la respuesta a uno de los mayores problemas a los que la NASA se enfrentará en materia de exploración interplanetaria: la respuesta rápida.

Imaginen que los astr√≥nomos descubran una erupci√≥n sobre la superficie de Europa (algo que ya ha pasado antes) y que pudi√©ramos enviar varias de estas naves espaciales a investigarlo de inmediato. El hecho de que las naves sean ‚Äúdesechables‚ÄĚ significa que incluso podr√≠amos hacer que varias se estrellaran en la superficie de Europa si quisi√©ramos conocer m√°s informaci√≥n acerca de las condiciones que generaron esa erupci√≥n.

Advertisement

Y ahora que hablamos de g√©isers espaciales no debemos olvidarnos de los que se encuentran en el polo sur de Encelado. Los astr√≥nomos han so√Īado durante a√Īos con enviar una nueva misi√≥n a esta luna, una que pudiese analizar el agua y la sal que brotan estos g√©isers en busca de se√Īales de vida. Con el proyecto de Milner y Hawking podr√≠amos enviar cientos de naves.

Y estas naves r√°pidas y peque√Īas podr√≠an ser la √ļnica forma viable en la que llegar√≠amos a explorar ese escurridizo ‚ÄúPlaneta X‚ÄĚ.

Advertisement

Todo esto suena muy bueno para ser verdad, y quiz√°s lo sea. Como nuestro compa√Īero Darren Orf indica, la idea sea basa en una considerable suposici√≥n sobre c√≥mo la evoluci√≥n y el progreso de la tecnolog√≠a es algo ‚Äúinevitable‚ÄĚ. Adem√°s, el proyecto tambi√©n cuenta con que logre recaudar una inversi√≥n de miles de millones de d√≥lares (ese sistema l√°ser para acelerar las naves no va a ser barato). Incluso Milner confiesa que el lanzamiento de la primera ‚Äúnanonave‚ÄĚ podr√≠a suceder ‚Äúdentro de una generaci√≥n‚ÄĚ, un t√©rmino bastante cordial para decir que en realidad no tienen idea de cu√°nto tiempo falta para ver la primera nave espacial interestelar viajar.

Sin embargo, todos los ingredientes necesarios para que se cumpla la visi√≥n de Milner y Hawking (sat√©lites extremadamente peque√Īos, velas solares, propulsi√≥n l√°ser) se encuentran actualmente en alguna fase de desarrollo. Y el hecho de que dentro de los pr√≥ximos a√Īos se puede lograr un considerable avance en cuanto a miniaturizaci√≥n y automatizaci√≥n abre las puertas a la posibilidad de realizar an√°lisis biol√≥gicos y moleculares sofisticados en el espacio sideral.

Y lo mejor de todo es que una vez logren construir todo lo necesario para lanzar estas naves espaciales miniatura a explorar el espacio, tanto el costo financiero como la inversi√≥n de tiempo de hacer cualquier experimento cient√≠fico en el espacio caer√° dr√°sticamente. Solo imagina lanzar un enjambre de estas ‚Äúnanonaves‚ÄĚ a Marte durante la ma√Īana y recibir todos los datos de sus estudios para la hora de cenar.

Advertisement

Con tecnologías como esta los extraterrestres no serán capaces de esconderse de nosotros por mucho tiempo.


Síguenos también en Twitter, Facebook y Flipboard.