El mes pasado, el British Medical Journal public√≥ el caso m√©dico de un hombre de 34 a√Īos que ingres√≥ en una sala de emergencias de Cooperstown, Nueva York, con cefaleas en trueno, un tipo particularmente insoportable de dolor de cabeza que puede ser signo de hemorragia cerebral. Sus s√≠ntomas inclu√≠an arcadas y dolor intenso de cabeza y cuello. El hombre asoci√≥ su angustia con un concurso de comer chiles picantes que tuvo lugar d√≠as antes y en el que consumi√≥ un solo Carolina Reaper, el chile m√°s picante del mundo seg√ļn Guinness World Records.

Afortunadamente, un caso como este es muy raro. ‚ÄúEl riesgo es m√≠nimo‚ÄĚ, dice Paul Rozin, doctor en psicolog√≠a de la Universidad de Pensilvania que se especializa en la cocina y su papel en la sociedad. Rozin ha estudiado el atractivo √ļnico de los chiles desde principios de los a√Īos 80.

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El efecto da√Īino del consumo de chiles no se ha estudiado en profundidad, dice Rozin. Algunos comensales experimentan inflamaci√≥n del tracto digestivo y otros vomitan al consumir una carga de picante que no pueden soportar. Pero Rozin cree que si los chiles fueran perjudiciales, no se comer√≠an en tantas partes ni ser√≠an cruciales para las cocinas de varias culturas.

Richard Nass, otorrinolaring√≥logo y profesor asociado en la Escuela de Medicina de NYU, dice que los efectos de un chile muy picante en el cuerpo pueden ser desagradables, pero generalmente son temporales y menores. ‚ÄúEs posible que se rompa el revestimiento de la mucosa [del sistema digestivo] y que el reflujo √°cido llegue a la garganta‚ÄĚ, explica Nass. Tales problemas pueden tratarse con medicamentos de venta libre, paciencia y unos d√≠as de dieta moderada. ‚ÄúEs un buen momento para el pollo y el arroz‚ÄĚ, dice.

Noah Chaimberg, chef y fundador del distribuidor de salsa picante Heatonist, con sede en Brooklyn, recomienda productos lácteos, como crema batida y helado, para aquellos que no soporten la sensación de ardor después de una comida picante. La capsaicina es soluble en lípidos y será absorbida por la grasa en estos alimentos, dice.

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Los peores escenarios posibles

Cuando tienes un ‚Äúmal viaje‚ÄĚ tras comer un chile, generalmente lo puedes resolver en casa. Aun as√≠, ha habido algunos incidentes extraordinarios de sobredosis de chile que requirieron medicina de emergencia y que han sido documentados en distintos casos m√©dicos. (Un caso m√©dico es el informe de un incidente aislado que los m√©dicos consideran inusual o suficientemente interesante como para documentarlo para la comunidad m√©dica).

Una tomografía del hombre con cefaleas de trueno mostró signos de síndrome de vasoconstricción cerebral reversible, una condición rara que resulta de un endurecimiento repentino de los vasos que suministran sangre al cerebro y causan dolores de cabeza monstruosos. Los médicos le dieron el alta después de unos días de tratamiento y controlar los síntomas. Sin una afección médica subyacente, concluyeron que la causa fue su reacción al chile.

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El Carolina Reaper, el tipo de pimiento que comi√≥, tiene un promedio de picor de 1,6 millones de unidades Scoville, aunque se han registrado chiles de hasta 2,2 millones. La escala de Scoville mide la concentraci√≥n de capsaicina, el irritante de los chiles que les otorga su pungencia. En comparaci√≥n, los chiles serranos tienen de 10.000 a 20.000 Scovilles y los jalape√Īos de 2500 a 10.000.

Un hombre de California de 46 a√Īos se atrevi√≥ a participar en un concurso de comida en 2016 y consumi√≥ una hamburguesa sazonada con pur√© de Chile Fantasma, un tipo que alcanza el mill√≥n de Scovilles. Termin√≥ en el departamento de emergencias de un centro m√©dico de Oakland con una rasgadura de 2,5 cent√≠metros en su es√≥fago. Los m√©dicos lo operaron inmediatamente y el hombre pas√≥ 23 d√≠as en el hospital, 14 de ellos intubado. Todo poruna hamburguesa.

En 2014, un hombre de 45 a√Īos ingres√≥ en una sala de emergencias de Charleston, Carolina del Sur, quej√°ndose de dificultad para orinar y ‚Äútrozos rojos‚ÄĚ en su orina. ‚ÄúEl paciente dijo que orinaba ‚Äėpimientos rojos‚Äô cuando com√≠a alimentos picantes‚ÄĚ, seg√ļn el informe del caso. Un ultrasonido revel√≥ una f√≠stula enterovesical, una ruptura del l√≠mite entre el intestino y la vejiga, canalizando desechos digestivos hacia la vejiga del hombre.

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Tales incidentes son anecd√≥ticos, pero hay una raz√≥n por la cual los chiles se perciben commo da√Īinos y ponen al cuerpo en apuros: la capsaicina se une a ciertos receptores de dolor de la nariz, la boca y la piel. El sudor, el enrojecimiento de la piel y la salivaci√≥n que siguen son parte del sistema que tiene el cuerpo para expulsar toxinas da√Īinas. Si bien no se han realizado estudios para validar esa noci√≥n, las reacciones corporales extremas, como las anteriores, son probablemente el resultado de la ingesta extrema de capsaicina. ‚ÄúPor lo general, es la reacci√≥n del cuerpo al chile lo que causa da√Īo‚ÄĚ, dice Rozin.

¬ŅPor qu√© comemos un alimento que literalmente causa dolor? ‚ÄúEs como una monta√Īa rusa‚ÄĚ, dice Rozin. ‚ÄúInicialmente, parece peligroso y puede tomar un tiempo adaptarse a √©l, dependiendo de cada persona. Pero incluso si eres consciente de que no te har√° da√Īo, lo haces por la emoci√≥n‚ÄĚ.

En los √ļltimos a√Īos, ese deseo de pasarlo mal al comer ha llevado a los bot√°nicos a competir para crear el chile m√°s picante del mundo.

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Cada vez hay chiles m√°s picantes

Los chiles más picantes que llevan tiempo cultivándose son el Chile Fantasma y el Trinidad Moruga Scorpion. Ambos con 1 millón de unidades de Scoville.

Pero en la d√©cada de 2010 aparecieron el Trinidad Scorpion Butch T, una variedad del Trinidad Moruga Scorpion desarrollado por Butch Taylor para la compa√Ī√≠a de semillas Hippy con 1,4 millones de Scovilles, y el Carolina Reaper, creado por Ed Currie para PuckerButt Pepper Co. con 1,6 millones de Scovilles. Ambos mantuvieron el r√©cord mundial Guinness por un tiempo y son objeto de muchos de los desaf√≠os alimentarios que se ven en YouTube.

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En 2017, Mike Smith, un granjero del norte de Gales, cre√≥ un chile que llam√≥ Dragon‚Äôs Breath y que los investigadores de la Universidad de Nottingham dicen que alcanza los 2,5 millones de Scovilles. Smith asegura que su consumo es potencialmente letal, pero podr√≠a ser √ļtil en medicina, para adormecer la piel de personas al√©rgicas o para la anestesia tradicional.

Para no quedarse atr√°s, ese mismo a√Īo, Ed Currie, creador del Carolina Reaper, present√≥ Pepper X, que alcanza los 3,18 millones de Scovilles.

Chaimberg, fundador de Heatonist, vende una salsa que incorpora Pepper X y tiene algunos chiles en el laboratorio de la cocina de su empresa. ‚ÄúTom√© una cuchara, la presion√© contra el chile y la prob√©‚ÄĚ, dice. ‚ÄúQuema‚ÄĚ. La compa√Ī√≠a vende una salsa basada en Pepper X llamada Last Dab cuya primera edici√≥n de mil botellas se agot√≥ en 90 segundos.

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Chaimberg, un exchef, dice que sus clientes saben que est√°n poniendo a prueba el sistema de dolor de su cuerpo, y esa es una parte fundamental del atractivo de sus productos. ‚ÄúCasi hace que tu comida sea cuatridimensional porque hay un elemento que generalmente no est√° ah√≠‚ÄĚ, dice. ‚ÄúTe atrapa fisiol√≥gicamente y liberas estos qu√≠micos cerebrales que generalmente no se liberan‚ÄĚ.